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Reloj increíblemente preciso podría estar en camino a Neptuno en 2026.

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Israel en el próximo destino de la NASA? Un reloj increíblemente preciso creado por el Instituto de Ciencia Weizmann, la Agencia Espacial Israelí y una compañía israelí podrían estar en camino a la luna más grande de Neptuno en 2026.

Si la vida existe fuera de la Tierra en nuestro Sistema Solar, podría estar escondida en los océanos subterráneos que fluyen bajo la superficie de las lunas heladas.

Uno de los candidatos más prometedores para un cuerpo líquido subterráneo es Tritón, llamado así por el hijo de Neptuno, el planeta alrededor del cual órbita.

Tritón, la luna más grande de Neptuno, a unos 4.500 millones de kilómetros de distancia. Es una rareza ya que orbita en la dirección opuesta a todas las otras lunas de Neptuno.

Algunos piensan que esto apunta a un origen fuera de nuestro Sistema Solar.

La luna puede ser un intruso atrapado hace mucho tiempo por el campo gravitacional de Neptuno.

El Instituto de Ciencia Weizmann y la Agencia Espacial de Israel (ISA) en el Ministerio de Ciencia y Tecnología de Israel, son parte de un equipo que planea una misión a Tritón.

Llamada Tridente por la lanza de tres puntas de Neptuno, se lanzará en 2026.

Como finalista en el Programa Discovery, se une a otras tres propuestas, cada una de las cuales recibirá tres millones de dólares en el próximo año. El dinero es para desarrollar los planes antes de que dos sean finalmente seleccionados para las misiones.

Los cuatro fueron elegidos entre 22 propuestas presentadas.

Si se aprueba, Trident sería el primer visitante terrenal de Neptuno y sus lunas en más de 30 años.

Las últimas “postales” que recibimos fueron de Voyager 2, que envió fotos tomadas a 40,000 kilómetros de la luna.

A pesar de la distancia, los científicos planetarios pudieron observar que la superficie de Tritón es una de las más jóvenes en el Sistema Solar, solo unos pocos millones de años, lo que sugiere una intensa actividad geológica.

Y las fotos tomadas del polo sur de la luna revelaron géiseres que arrojan nitrógeno líquido.

Esto insinuó la posible existencia de grandes reservas subterráneas de líquido, además de revelar la dirección de los vientos y una atmósfera en la luna.

La misión Trident también volará, pero desde una distancia de solo 500 km.

El profedor Yohai Kaspi, es parte del equipo científico de esta misión espacial dirigida por la Dra. Louise Prockter, en Houston, Texas.

La misión espacial propuesta tiene como objetivo investigar si Tritón realmente tiene un océano subterráneo. Verificar las propiedades de este océano si existe e investigar por qué la superficie se ve tan joven y qué constituye su atmósfera.

Los dos israelíes en el equipo, incluido el Dr. Eli Galant en el grupo de Kaspi, están allí por su experiencia en el análisis de señales de radio que llegan desde naves espaciales distantes.

En este caso se interpolarán con un reloj especial que diseñaron y que será transportado en la nave espacial.

Se trata de un reloj increíblemente preciso que perderá menos de un segundo en diez millones de años. Esta construido para soportar los rigores del viaje espacial durante al menos 15 años.

El reloj será construido en Jerusalem por la firma Accubeat y financiado por ISA.

Kaspi y Galanti usarán el reloj para calcular las propiedades de la atmósfera de Tritón, basándose en el desplazamiento Doppler de las ondas de radio transmitidas a la Tierra desde la nave espacial.

El reloj de fabricación israelí les ayudará a medir oscilaciones diminutas en estas ondas.

Un reloj similar ya se encuentra en etapas avanzadas de preparación. El mismo, se lanzará a bordo de la misión JUICE de la Agencia Espacial Europea a las lunas de Júpiter en 2022.

Kaspi dice que es el reloj más preciso de su tipo.

“Hay relojes más exactos que el que lanzaremos, pero estos son muy grandes y estacionarios”.

Avi Blasberger, Director General de la ISA, agrega: “este reloj único, desarrollado para una misión emblemática de la ESA, ha despertado interés en otros equipos. Es una prueba de que la industria y la investigación israelíes tienen mucho que aportar a la exploración espacial internacional”.

Además del reloj, que será operado por el equipo israelí, la nave Trident, si se elige, llevará un magnetómetro para buscar el océano subterráneo. Dos tipos de espectrómetros: uno infrarrojo para examinar la superficie y el otro plasma para determinar la composición de la atmósfera, y dos tipos de cámaras que también se entrenarán en regiones de Neptuno que nunca antes se habían observado.

Como parte del Programa de Descubrimiento de la NASA, la misión Trident pretende ser más pequeña, más barata, más rentable y de más corto plazo que las grandes misiones que despegan una o dos veces por década.

A diferencia de otras misiones que pueden elegirse a nivel político o de liderazgo, las misiones Discovery son propuestas, planificadas y seleccionadas por investigadores.

Galanti agrega que la misión depende de ser elegido como uno de los dos finalistas en un año: “la fecha de lanzamiento se fija en una ventana de oportunidad en la que la configuración de los planetas permitiría que una nave de la Tierra llegue a Tritón en solo 12 años.

La próxima ventana de oportunidad no llegará hasta 2038.

Puedes leer la version en Ingles aquí / English version available here.

 

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